1. 개요
2. 특징
3. 용도
4. 매체에서
5. 관련 문서

1. 개요

영어: egg

알은 어류, 양서류, 파충류, 조류에서는 수정란(zygote), 노른자(yolk sac), 흰자(albumin), 껍질(eggshell) 등을 포함한 구조물이다. 발생학적으로 자세히 말하자면 그 외에 요낭(요막, allantois) 등의 구조물이 있다. 미수정란일 경우 수정란 대신 미수정된 난자만 있을 것이다.

포유류는 태생을 주로 하지만 오리너구리, 가시두더지단공류에 해당하는 생물이 알을 낳는다.

알에서 노른자위(노른자)를 싸고있는 흰 부분을 흰자위(흰자)라고 한다.

안구에서 검은자위(검은자)를 싸고있는 부분도 흰자위(흰자)라고 부른다.

2. 특징

보통은 둥근 형태를 띠고 있으며[1] 내부의 생명체를 보호하기 위해 표면 재질이 단단한 경우가 많다. 물 안에 사는 생물이 낳는 알은 피막에 싸여 있고 가볍지만 물 밖에 사는 생물이 낳는 알은 수분 이탈을 방지하기 위해 가죽질이나 탄산칼슘 껍데기를 도입했다.

알 내부 생명체를 보호하기 위해 항균성이 굉장히 강력하다. 하지만 반대로 알의 외부 표면은 결코 안전하지 않다. 알의 내부로 바이러스가 침투하지 못하게 방비만 잘 되어있을 뿐 알껍질 겉면에 묻은 균까지 소독하는 기능은 전혀 없다. 따라서 달걀이건 뭐건 알을 취급할땐 취급자가 감염되거나 중독되지 않도록 위생적으로 조심해서 취급해야 한다.

그리고 단단하다고는 해도 주변에 알을 깰만한 것들은 널리고 널려있다. 따라서 알을 키우기 위해 혹은 나중에 사용하기 위해 보존할 생각이라면 역시 취급에 주의해야 한다.

알 자체가 규모가 작기도 하고, 또 알 껍질이 단단한 재질로 이루어져있다는 사실에서도 유추가 가능하듯 알 속에서 보호받을 정도의 새끼들은 100% 무방비 상태이기 때문에 알을 통해 번식하는 생물들은 보통 알을 낳을때 한번에 여러개를 낳는 편이다.

안에서 세포분열을 통해 만들어진 태아가 알 내부의 영양분을 먹고 자라 부화한다. 즉 알은 어느정도 인공자궁의 역할을 하는 셈.

3. 용도

알은 기본적으로 대부분 세포질이라 단백질도 풍부한데다 발생에 필요한 영양이 저장된 노른자도 있으므로 영양의 보고이며, 그런 이유로 몇 종류의 알은 인간이 식용으로 먹기도 한다(달걀, 메추리알, 오리알, 타조알, 거북알, 악어알, 연어알, 명태알, 대구알, 날치알, 상어알 등). 인류가 알을 식용으로 사용한 것이 언제부터인지는 불분명한데, 이게 당연한 것이 쥐나 뱀 같은 여러 짐승들도 다른 생물(혹은 동종 생물!)의 알을 귀중한 식량으로 섭취하는 경우가 많은 것을 보면 그냥 상상할 수 없는 오랜 옛날부터 당연한 먹을거리로 여겨왔던 것으로 생각된다.

알 중에서 가장 유명한 것의 의 알 = 달걀 이기 때문에, 보통 '알' 하면 달걀을 의미하는 경우가 많다. 이건 문화와 언어를 막론하고 대부분의 경우에서 통용된다.

어린 생명체를 키우는것을 좋아하는 사람들이 있어서 알 또한 사육용으로 키워지기도 한다. 구체적으로는 알 그 자체가 아니라 알 속에 있는 생명체를 발생 단계에서부터 키우려는 것이지만... 다만 알 상태의 생명체는 매우 약하고, 또 알 자체가 사람에게 길들여질수는 없는 노릇이다보니 야생의 성질이 있어서 그냥 생명체 하나 키우는것보다 더 높은 수준의 관리를 요구한다. 감염 예방은 물론이고 온도 조절이나 충격 방지는 필수.

4. 매체에서

생명체의 시초라는 점에서 태어나는것을 알에 비유하기도 한다. 한국 신화들 중에서는 비범한 인물들은 그 탄생이 알과 관련된 경우가 많다. 알을 깨고 나온다는 행위 자체가 '알'이라는 정해진 틀을 깨고 나온다는 것 때문에 역시 새로운 도전 등에 인용되기도 한다.

닭이 먼저냐 달걀이 먼저냐 하는 논란처럼 알 쪽이 먼저인지 생물체쪽이 먼저인지는 아직도 밝혀내지 못한 미스터리.

창작물에서도 대부분의 가공의 생명체들은 알을 통해 부화하는 묘사가 직접 새끼를 낳는 묘사보다 더 많이 보인다. 인간과 다른 방식으로 생식을 하는 것이니 이쪽이 좀 더 비인간적으로 보여서 그런것일까.

참고로 알에서 태어난 영웅을 소재로 한 난생설화한국 신화 중에 유명하다.

알을 깨지 못하고 나와서 아예 달걀취급 받는 드래곤도 있다.

5. 관련 문서


  1. [1] 일부 곤충의 경우는 원기둥 모양을 하기도 한다.

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